Elon Musk med første generasjon Tesla Roadster, bilprodusentens første elbil - før Model S. Foto: NTB Scanpix
Elon Musk med første generasjon Tesla Roadster, bilprodusentens første elbil - før Model S. Foto: NTB ScanpixVis mer

Stort Elon Musk-intervju 2018

Derfor har det vært et vanskelig år for Tesla-gründeren

Det har stormer alltid rundt Elon Musk - på godt og ondt. Her får du et innblikk i hvorfor.

Jeg har kjent Elon Musk i tolv år nå, siden før han ble den nest mest kontroversielle mannen i Amerika og før hver eneste tweet han sendte skapte store overskrifter og rystet børsene ...

Bildet av ham er nå en god blanding av Willy Wonka, Dr. Stangelove og Austin Powers' Dr. Evil. Tilbake i 2006 var han imidlertid akkurat som hvilken som helst annen 35 år gammel milliardær. Han hadde cashet ut av dot.com-boomen to ganger og var travelt opptatt med å forsøke å sende mennesket til Mars - med raketter han hadde designet, samtidig som han prøvde å gjøre oss mindre avhengig av fossilt drivstoff med elektriske biler - som han også til stor grad har designet selv.

Jeg forstår ikke hvordan vi har funnet ting å snakke om, alle disse årene ...

«En stor pikk»

I Teslas tidlige år, måtte jeg hele tiden fortelle redaktørene hvem Elon Musk var. I dag er situasjonen en helt annen. Alt oppstyret rundt ham har medført at det er vanskeligere å få ham i tale og vi har ikke snakket sammen på et par år.

Men i ett tiår snakket vi sammen, minst et par ganger i året, og bygget så mye tillit og forståelse som våre forskjellige yrker, intelligens og tidligere erfaring tillot.

GOD BLANDING: «Bildet av ham er nå en god blanding av Willy Wonka, Dr. Stangelove og Austin Powers' Dr. Evil. Tilbake i 2006 var han imidlertid akkurat som hvilken som helst annen 35 år gammel milliardær. Foto: NTB Scanpix
GOD BLANDING: «Bildet av ham er nå en god blanding av Willy Wonka, Dr. Stangelove og Austin Powers' Dr. Evil. Tilbake i 2006 var han imidlertid akkurat som hvilken som helst annen 35 år gammel milliardær. Foto: NTB Scanpix Vis mer

Våre møter var aldri kjedelige. Han kom alltid med minst ett godt, ufiltrert sitat, en vane han fortsatt har, men som passer dårligere i en Twitter-melding og med Teslas notering på børsen.

«De er bare så jævla dumme» sa han med adresse til de bil-produsentene som fortsatte å utvikle hydrogenbiler, i konkurranse med hans egne elektriske. Etter en rettstvist med Top Gear, ba han meg sitere ham på at Jeremy Clarkson er «en stor pikk». Da intervjuet jeg ham på Genève-utstillingen (bilmesse), mens kronprinsen av Danmark var på vei inn for en prat.

Gift og skilt

Og en gang da jeg snakket med ham på telefon, mens han lå i sengen i Bel Air, en søndag morgen fortalte han meg at lydene jeg hørte i bakgrunnen var hans forlovede, den britiske skuespillerinnen Talulah Riely, som lagde frokost.

På den tiden var han fortsatt gift med forfatteren Justine Musk, moren til hans fem sønner (tvillinger og trillinger «for mer effektivitet») og ingen visste da at det var vanskeligheter i ekteskapet.

Det var rett før deadline på en artikkel jeg skrev for Mail on Sunday, om kampen han hadde med flere av Teslas grunnleggere. Jeg hadde derfor ikke anledning til å bruke tiden han hadde gitt meg til intervjuet, med å følge opp detaljene om hans sexliv.

Men da han la på røret ringte jeg hans (den gang) PR-mann (de varte aldri lenge) for å spørre om Elon virkelig hadde forlatt sin kone for en 23-år gammel skuespillerinne, eller om han bare ville forsøke å få meg til å skrive noe som han kunne saksøke meg for etterpå.

«Nei» svarte PR-mannen, med trøtt stemme. «Han har virkelig forlatt Justine, og han har valgt ut deg til å sprekke nyheten».

TO KJENTE: Elon Musk og Ben Oliver er to gamle kjente. Her i prat om fremtiden. Foto: NTB Scanpix
TO KJENTE: Elon Musk og Ben Oliver er to gamle kjente. Her i prat om fremtiden.
Foto: NTB Scanpix Vis mer

To år forsinket – dobbelt så dyr

Disse samtalene resulterte i en del morsomheter, men de gir også et perspektiv som ofte mangler i dagens omtaler og vårt syn på Elon Musk og hans bilprosjekt (for det var biler det egentlig skulle handle om i denne saken). I 2006, da vi først begynte å snakke sammen, var Tesla fortsatt to år fra å få sin første bil på veien.

Roadsteren var en 92.000 pund elektrisk versjon av en 30.000 pund Lotus. Den kom to år forsinket, men den beviste at Teslas teknologi fungerte, den var rask og alle 2.000 bilene ble solgt.

I 2008 fortalte Elon meg at Teslas første familiebil ville komme på veien i 2010 og koste 30.000 dollar. Tesla Model S kom på veien først i 2012 og den billigste utgaven kostet 67.000 pund. Teslaen til 30.000 dollar kom – på en måte – på veien i fjor, i form av en ny, mindre Model 3 – bortsett fra at du ikke kan kjøpe denne billigutgaven ennå (den koster i virkeligheten 35.000 dollar), trolig fordi Tesla ville tape penger på å selge den.

Den billigste utgaven du kan kjøpe koster 49.000 dollar i USA. De første bilene kommer til Norge i 2019, men den skulle vært her for lenge siden. Hvis du vil ha en Model 3, må du stille deg bakerst i køen som nå er minst 400.000 kunder lang - en kø det vil ta lang tid å avvikle, fordi selv om første Model 3 ble bygget for over ett år siden, har ikke Tesla klart å nå produksjonsmålet på 5.000 biler i uka før nylig.

PRISVINNER: Elon Musk på Tesla-fabrikken med «Det Gylne Ratt, Europas mest høythengende bilprodusent-pris. Foto: NTB Scanpix
PRISVINNER: Elon Musk på Tesla-fabrikken med «Det Gylne Ratt, Europas mest høythengende bilprodusent-pris. Foto: NTB Scanpix Vis mer

Etablert i krisetider

Alle disse over-løftene og under-leveringene spiller imidlertid ingen rolle, siden det er akkurat slik Silicon Valley driver på. Teslas mangel på vanlig forretnings-oppførsel, har gitt selskapet et stort forsprang på de etablerte og mer forsiktige bilprodusentene og bidratt til Teslas enorme markedsverdi.

I 2006 var USAs bilindustri allerede på førstehjelp, og da finanskrisen traff to av Amerikas Big Three bilprodusenter (General Motors og Chrysler), så det ut til at de ville gå nedenom og hjem. Under slike forhold var det umulig å se for seg at noen ville kunne etablere Amerikas første suksessfulle, nye bilprodusent siden Jeep i 1941 (en etablering som ble godt hjulpet av andre verdenskrig).

Likevel er det akkurat det Elon gjorde. Akkurat før jeg skulle skrive denne saken, gikk jeg gjennom Mayfair og så tre Tesla-biler parkert på rekke og rad. De sto ikke til lading, men parkert på vanlige plasser og er nå en like vanlig del av Londons moderne bybilde som Ubers Toyota Prius-er. Dette er en svimlende prestasjon som er langt vanskeligere å få til enn raketteknologien han utvikler hos Space X.

Nå kommer konkurrentene

Nå har imidlertid konkurrentene våknet. Jaguars elektriske I-Pace er nylig blitt lansert og den er en sensasjon; bedre enn Model S på første forsøk. Når du leser dette, har også Mercedes lansert sin elektriske EQC og Porsche vil kanskje ha vist Taycan på slutten av året.

Plutselig har Tesla tre konkurrenter som kommer fra etablerte bilprodusenter, med enorm produksjonskapasitet, som igjen betyr at dette er biler det er mulig å kjøpe. Flere konkurrenter kommer.

Hvis disse nye bilene fratar Tesla ledelsen i elbilmarkedet og reduserer selskapets markedsverdi, vil Elon fortsatt anse dette som en seier. Det vil sikkert ikke aksjonærer, til tross for at de aldri burde ha vært i tvil om Elons prioriteringer.

Han har fortalt meg flere ganger at hans motivasjon aldri har vært av økonomisk karakter. Hans mål har vært å påvirke overgangen til elektriske biler, både hos forbrukerne og hos resten av bilindustrien.

Og spør du lederne hos verdens bilprodusenter, innrømmer de at Teslas suksess har framskyndet deres elektrifisering.

- IDIOTER: Elon Musk snakker rett fra levra og er ikke alltid like imponert av konkurrentene. Foto: NTB Scanpix
- IDIOTER: Elon Musk snakker rett fra levra og er ikke alltid like imponert av konkurrentene.
Foto: NTB Scanpix Vis mer

Diktator med visjoner

Den andre viktige faktoren som har påvirket aksjekursen til Tesla, er kultstatusen til Elon. En bilprodusent er ofte på sitt beste når den blir drevet som et diktatur, etter en manns enkle, klare og utholdende visjon.

Tenk bare på Henry Ford, Jean Bugatti eller Gordon Murray hos McLaren. Musk er trolig det aller beste eksempelet. Hans merkelige oppførsel de siste månedene – «pedofil»-utbruddet mot en av grotte-dykkerne, som reddet ungdommene i Thailand, Twitter-meldingen om at han ville ta Tesla av børsen og ett av hans styremedlemmers bekymring om at han twitret under påvirkning av den sterke sovemedisinen Ambien – begynner å få investorene til å undre seg om selskapet trenger en ny leder, heller enn en mystisk mann med kultstatus.

Trenger ferie

Gjennom de årene vi har snakket sammen har Elons Messias-aktige syn tatt knekken på ansatte, men gjort mulig det som mange fra den gamle skolen i bilindustrien sa var umulig. Han har ikke fått til riktig alt.

En gang fortalte han meg at han regnet med at Tesla kom til å bli kjøpt opp av en etablert bilprodusent. Med en markedsverdi på 51 milliarder dollar, er det ingen som har råd til det nå. Tesla må bli en etablert produsent selv, og det kan bety at de trenger en annen administrerende direktør.

Jeg vil gjerne se min gamle venn få slippe denne jobben, kunne ta seg en ferie, venne seg av med Ambien-medisinen og kunne fokusere på sine andre ideer: Bore store, køfrie tunneler under byene våre, knytte byer sammen med sitt overlyds Hyperloop-tog eller sende oss til Mars.

Han har gjort det han sa han skulle med Tesla, og trenger derfor å bli fritatt fra å lede den videre driften slik at han kan bli en visjonær igjen. Da jeg overvar en tale Musk holdt på Sheldonian for noen få år siden ble han introdusert av professor Ian Goldin, med følgende ord:

«Denne mannen vil være til nytte for oss på måter som vi ikke kan forestille oss».

Jeg tror fortsatt det er sant ...