VIA kjøper Cyrix

Intel er i ferd med å miste sin dominerende posisjon som totalleverandør av de viktigste kretsene i PCen. Nå har VIA, som produserer brikkesett, kjøpt prosessorteknologien til Cyrix fra National Semiconductor. Dette kan få stor betydning for etablering av standarder i PC-verdenen.

Prosessoren - CPU - er bokstavelig talt en sentral del av PCen. Den viktigste byggesteinen etter denne, er brikkesettet, som kommuniserer mellom prosessoren og resten av PCen. Her bestemmes de grunnleggende egenskapene og støtten for de forskjellige typer minne, busser og andre inn/ut-enheter.

Dominans

Intel har hittil i svært stor grad kunnet dominere hvilke egenskaper en PC skal ha. En overveldende del av hovedkortene som tilbys bruker brikkesett fra Intel. Dermed er det lite rom for alternative løsninger, og takten i fremskrittet har blitt styrt av Intel.

Dette har ikke bare vært negativt. Intel har vært en pådriver i mange sammenhenger, og mange av hovedkortprodusentene har vært trege til følge opp. I tillegg har denne situasjonen gjort det enkelt for brukerne. Det er uansett enklere med én standard enn flere, selv om den ikke er optimal på alle områder.

Rambus vs PC133

I det siste har imidlertid Intel vært mindre populær blant mange PC-produsenter. Rambus skulle være oppfølgeren til PC100 SDRAM, som har vært vanlig på alle PCer siden Pentium II 350, og gi vesentlig bedre ytelse. Men det har vært store forsinkelser, og foreløpige tester viser at ytelsen er marginalt bedre enn vanlig PC100 til en langt høyere pris.

Alternativet er PC133, som bare er en raskere utgave av PC100, til en marginalt høyere pris. Her har Intel satt seg på bakbeina og saksøkt VIA som har et brikkesett, Apollo Pro133, med støtte for denne typen minne. Påstandene er blant annet kontraktbrudd og brudd med patentrettigheter.

Svært mange hovedkort med Intels brikkesett kan også bruke PC133 minne. Problemet er at brikkesettet da vil gi feil klokkefrekvens til skjermkortet på AGP-bussen. Resultatet av dette vil variere, og mange skjermkort fungerer fint mens andre får problemer. Uansett er det utenfor spesifikasjonene.

VIA trår til

Nå overtar VIA Cyrix fra National Semiconductor, som nå trekker seg ut av markedet for mikroprosessorer. Cyrix har ikke klart å heve seg over lavprisnivået og har bare tilbudt prosessorer med vesentlig lavere ytelse enn både Intel og AMD.

VIA har planer om å utvikle løsninger med en ”PC-på-en-brikke” som består av kombinert teknologi fra VIA, S3 og Cyrix. VIA har et tett samarbeide med Microsoft om CE-produkter, noe som kan resultere i spennende produkter.

VIA har ingen egne produksjonsfasiliteter, alle brikker blir produsert av TSMC på Taiwan. Disse sitter på høy teknologisk kompetanse og vil kunne tilby moderne produksjonsteknikker som 0,18 mikron banebredde og 12-tommers silisiumskiver.

Sunt med konkurranse

Uansett hvordan denne saken utvikler seg, kan det være en fordel at det blir en viss konkurranse. PC-markedet er egentlig svært konservativt, og tviholder på foreldet teknologi som DOS-kompatibilitet, ISA-buss og serie/parallellporter.