USB-boks for lyd og MIDI

Roland, tidligere pioner på musikkutstyr til datamaskiner, har vært svært tilbakeholdne med å lansere nye produkter i denne familien i de siste årene. På musikkinstrument-messen Summer NAMM i Nashville overrasket de med en USB-boks, som inneholder både MIDI-interface, og lyd-del med effektprosessor.

Audio Canvas erstatter et lydkort, og er beregnet på bruk i et enkelt hjemmestudio. Den har to inn- og utganger i fronten, hvor du enten kan koble til to mikrofoner eller gitar og mikrofon. Lydsignalene bearbeides i boksen, konverteres og sendes som data til PCen via USB.

I PCen opptrer Audio Canvas for systemet og programmene som et hvilket som helst lydkort. Forskjellen er at den ikke er plassert inne i det strålekammeret en PC er, og derfor ikke vil være plaget av den elektromagnetiske støyen som ofte oppstår i et lydkort.

På baksiden er det phonokontakter for linje inn og ut og en optisk SPDIF digitalutgang.

Audio Canvas har også to separate MIDI inn- og utganger. Du kan dermed koble til to MIDI-instrumenter, for eksempel en synth og en lydmodul, og utnytte begge fullt ut. Vanligvis har lydkort bare en MIDI-port, som håndterer 16 kanaler. De fleste moderne synther og keyboard har også én MIDI-port og håndterer også 16 kanaler. Da kan du spille av 16 forskjellige lyder, som kan være en fri blanding av melodistemmer, bass, akkorder, trommer og lydeffekter. Med to porter (og to instrumenter) får du tilgang til alle 32 kanalene i instrument-kombinasjonen. Men husk at hvor mange toner som kan spilles samtidig er bestemt av polyfonien i instrumentene, ikke av MIDI.

Roland har også inkludert en rekke effekter i lyd-delen, som kan brukes både ved inn- og avspilling. Effektene er skreddersydd for vokal og gitar, men det finnes også en rekke mer generelle effekter som kan brukes på hele lydbildet. Det er mulig å kombinere effekter, ved gjøre opptak med en effekt samtidig som du bruker en annen effekt på avspillingen av hele miksen (stereosignalet).

Audio Canvas har bare én USB-port, det er ingen HUB-funksjon med flere USB-kontakter for viderekobling til annet USB-utstyr.

USB og MIDI - en god kombinasjon?

Audio Canvas er den første USB-baserte enhenten som har MIDI. Det er spennende hvordan dette vil fungere i praksis, siden det påstås at USB er litt slarkete med hensyn til responstid. Dette vil neppe være et problem ved avspilling, men i innspilling bearbeider mange sequencerprogrammer MIDI-signalet som kommer inn og sender det videre umiddelbart, etter prosessering. Det er her det kan oppstå merkbar forsinkelse.

I de fleste moderne sequencerprogrammene kan du skifte MIDI-kanal, skifte toneart og endre volumet på det signalet som går fra MIDI-keyboardet og videre til lydenheten. Dermed slipper du å trykke på forskjellige knapper på instrumentet når du skal ta opp på forskjellige spor. Hvis MIDI-interfacet lugger, på grunn av dårlig responstid ett eller annet sted i systemet, føles det merkelig å spille, særlig på lyder med tydelig ansats, som for eksempel piano.

Dette problemet kan løses ved at selve prosesseringen skjer internt i MIDI-interfacet, og at programvaren bare setter hvilke parametre som skal endres. Denne løsningen ble brukt i Rolands Super-MPU, men dette interfacet ble ingen suksess, og det er antagelig bare Musicator som støttet disse finessene fullt ut. De fleste programmene regner med at datamaskinen prosesserer MIDI raskt nok til at responstiden ikke er noe problem.

Ny PC/MIDI-arkitektur underveis

Hittil har dette ikke vært noe problem. I DOS hadde programmene full kontroll over maskinvaren, i Windows 3.1 og 95/98 er det fremdeles direkte tilgang, men i NT 4.0 og i senere generasjoner av Windows vil adkomsten til maskinvaren være sperret av operativsystemet. Da er alle programmer som er kommuniserer direkte med maskinvare nødt til å skrives om, og vil være avhengig av at Microsoft lager effektive rutiner i bunnen av operativsystemet.

Microsoft satser mye på å effektivisere håndteringen av forskjellige mediatyper, som video, lyd og MIDI. Alle disse elementene vil etter hvert håndteres av DirectX, som er nye elementer i Windows. I dagens Windows-versjoner har vi en blanding av de gamle MultiMedia Extensions (MME) og DirectX, men MME vil være et stebarn, ikke lenger bli utviklet og vil forsvinne etter hvert. Da er det nødvendig med nye drivere til alle typer kort, både for lyd og MIDI, som må være i tråd med spesifikasjonene til den nye drivermodellen (WDM - Win32 DriverModel).

DirectX 6.0 nærmer seg, og vil by på en rekke nye muligheter. Det er en omfattende arkitektur som inneholder en helt systemklokke for synkronisering av mediastrømmer (video, lyd og MIDI), en ny modell for tidsstempling av data, med 100 ns (nanosekunders) nøyaktighet, virtuell synth, støtte for DownLoadable Sounds, støtte for maskinvare-akselerert prosessering av data (effekter) og en rekke andre finesser.

Dette er spennende ting, og vi vil komme tilbake med nærmer utdyping av hva DirectX 6.0 betyr for forskjellige bruksområder i senere artikler.