Over og ut for 3dfx?

KOMMENTAR: For inntil noen år siden var 3dfx på toppen av 3D-brikkeprodusenter. Ting begynte å endre seg etter at NVIDIA kom med sine GeForce-baserte produkter, og mange lurer på hva som skjer med 3dfx fremover.

På Comdex-messen i forrige uke kom 3dfx med flere viktige meldinger – for det første at deres Voodoo 5 6000-kort ikke vil være tilgjengelig for vanlige brukere, og for det andre at firmaet vil slutte å produsere kort selv, og gå tilbake til lisensiering av brikker til andre produsenter. Mange anser dette som et tegn på at 3dfx holder på å gi opp konkurransen mot NVIDIA og ATI, men sannheten er ikke fullt så enkel.
La oss begynne med å se tilbake på historien til 3dfx. Deres opprinnelige Voodoo-serie var blant de første grafikkortene som gjorde 3D-akselerasjon bredt tilgjengelig for PC-brukere. De første Voodoo-kortene hadde bare 4 MB minne og er ganske ubrukelige i dag, men regnes som et betydelig gjennombrudd. 3dfx kom enda sterkere tilbake med Voodoo 2, som fikk stor støtte blant spillutviklere. Dette kortet befestet selskapets stilling blant spillerne, selv om deres kombinerte 2D/3D-løsninger som Voodoo Banshee ikke var fullt så populære.

NVIDIA tar over

Høsten 1998 begynte bildet å endre seg – NVIDIA, som frem til da var nærmest ubetydelige, slapp sin Riva TNT-prosessor, som ble en kraftig utfordrer til Voodoo 2. De kom raskt med en oppfølger – TNT2, som utkonkurrerte 3dfx sin Voodoo 3. 3dfx viste en manglende evne til å tenke fremover, og lot være å inkludere mange vesentlige funksjoner som for eksempel 32-bits rendering.
Høsten 1999 kom NVIDIA med GeForce 256 – den første brikken som støttet maskinvarebasert Transform & Lighting. 3dfx klarte ikke å levere noe kort som kunne konkurrere med GeForce før et halvt år senere. Det var først i løpet av våren år 2000 at Voodoo 5 5500 kom på markedet – og da var GeForce 2 allerede tilgjengelig. Voodoo 5 kortet var bra, men ytelsen holdt ikke mål i forhold til den nye versjonen av GeForce.
Siden har NVIDIA levert flere kort for både entusiast- og lavprismarkedene, og utkonkurrert 3dfx på alle nivåer. 3dfx hadde planer om å lansere det superkraftige Voodoo 5 6000-kortet, men disse planene ble etter flere utsettelser lagt på is.

Hva skjer fremover?

Avlysningen av Voodoo 5 6000 var kanskje ikke så veldig overraskende. Kortet, som bygde på fire VSA-100-prosessorer ville kostet over 7.000 kroner. Prototyper ble vist på flere messer, men den endelige lanseringen ble stadig utsatt, helt frem til forrige uke da 3dfx offentliggjorde at teknologien ble solgt til Quantum3D – et selskap som produserer profesjonelle grafikkløsninger ikke beregnet for vanlige brukere.
Forklaringen til 3dfx er at kortet kostet såpass mye å utvikle at det ville være ulønnsomt å faktisk lansere det – ikke mange hjemmebrukere tar seg råd til et 7.000-kroners grafikkort. Quantum3D vil derimot finne et nytt marked for denne teknologien blant profesjonelle brukere.
Et annet spørsmål er hva som skjer med måten 3dfx produserer og lanserer kort på. Opprinnelig var 3dfx kun en brikkemaker, som solgte sine prosessorer til produsenter som Creative eller Hercules, slik som for eksempel NVIDIA gjør i dag. For to år siden kjøpte 3dfx opp kortprodusenten STB, og gikk over til å designe, produsere og selge sine egne kort. Forrige uke ble det gjort kjent at firmaet går tilbake til lisensieringen, men i en annen form enn tidligere: En del asiatiske produsenter får lov til å bygge Voodoo 3-baserte kort, som bare skal selges i Asia. Dessuten vil 3dfx selge deres fabrikk i Mexico, og eventuelt få andre produsenter til å gjøre selve jobben med å lage kortene til en billigere penge.
Vi kommer ikke til å se Voodoo 5-kort laget av Creative eller Asus, slik vi gjorde i gamle dager. 3dfx vil beholde merkenavnet sitt, og kommer til å fortsette å utvikle og produsere kort – men selve håndtverket blir muligens gjort av andre.

Rampage eller Mosaic?

Det har vært mange spekulasjoner rundt kommende teknologier fra 3dfx – først og fremst den nye generasjonen, kjent som Rampage. De nye kortene skal etter sigende bestå av flere separate grafikkprosessorer og Transform & Lighting-brikker, og skal by på enorm ytelse. Vi har likevel ikke hørt noe offisielt fra 3dfx, så der gjenstår å vente og se.
Mosaic er navnet på en annen teknologi som ble utviklet av Gigapixel, et firma 3dfx kjøpte opp tidligere i år. Detaljene er få, men det blir også spennende å følge med på utviklingen på den fronten.
Konklusjonen er at 3dfx har ingen planer om å legge opp, men prøver heller å skjære ned på unødvendige utgifter. Hvis firmaet klarer å tenke et stykke fremover med sitt neste produkt, har de absolutt en mulighet til å vinne tilbake sin stilling på markedet. Vi kommer til å følge godt med!