Kan Microsoft kuppe markedet med X-Box?

Ryktene har gått i månedsvis, og den offisielle annonseringen kom forrige uke: X-Box-konsollen er på vei. Vi har gått gjennom maskinens fordeler og ulemper, og her er oversikten over dette potensielt revolusjonerende produktet.

Konsoller er en gullgruve. Nintendo, Sega og Sony har visst det lenge, og PC-giganten Microsoft har nå også skjønt det. PC-spill utgjør ikke mer enn 35% prosent av det totale salget av dataspill – resten av markedet domineres av de enklere og mer tilgjengelige konsollene. Da er det ikke så rart at Microsoft også vil ha en del av denne kaken.

Til å begynne med er det vel naturlig å gå gjennom det X-Box faktisk kommer til å bestå av. Microsoft har gjort avtaler med både Intel og NVIDIA, og komponenter fra disse kommer til å utgjøre kjernen i den kraftige maskinen. En 600MHz Pentium III vil være hjernen, og en 300MHz grafikkbrikke fra NVIDIA, kjent som NV25 (altså tre generasjoner fra dagens GeForce-brikker), vil ta seg av det visuelle. X-Box kommer til å ha 64 MB DDR RAM med høy (6,4 GB i sekundet) båndbredde. X-Box er med andre ord temmelig nøyaktig dobbelt så kraftig som PlayStation 2, på papiret.

Fire milliarder piksler i sekundet?

Etter planen skal altså NVIDIA levere en 300MHz grafikkbrikke. Microsoft håper at X-Box vil kunne vise hele 100 millioner polygoner i sekundet under realistiske forhold. Dette er et svært høyt tall, spesielt i forhold til de 10-20 millionene PlayStation 2 klarer å prestere. Utviklerne av grafikkbrikken håper også å nå en fillrate på nesten 4,8 milliarder piksler i sekundet – dette er over fire ganger mer enn den kommende topmodellen til 3dfx, Voodoo 5 6000. Det høres helt fantastisk ut, men denne informasjonen bør likevel tas med en klype salt.

NVIDIA har riktignok etablert seg som leverandør av verdens beste grafikkbrikker, men ved hver lansering lover de mer enn de faktisk klarer å levere. Det kan være tilfelle også når det gjelder X-Box. Mye kan skje i løpet av det året de vil bruke på å utvikle brikken.

Høy fillrate er ikke alt. X-Box kommer til å levere varene også når det gjelder visuell kvalitet. Kantutjevning (anti-aliasing) og teksturkomprimering er to svært viktige funksjoner PlayStation 2 mangler, og NVIDIA bygger inn i sin nye brikke.

Harddisk og tilkobling

En 8 GB intern lagringsenhet er ikke noe konsollbrukere er vant til. Men det har Microsoft tenkt å forandre på, og vil forandre måten konsoller og programvare kommuniserer med hverandre.

Et stort problem for PlayStation og Dreamcast-brukere har alltid vært ladetider. CD-baserte maskiner bruker tradisjonelt evigheter på å laste inn spillene, og må stadig vekk hente mer data fra CDen. PlayStation 2, med all sin moderne teknologi, har heller ikke fjernet problemet. På en PC er situasjonen annerledes siden et spill som er fast installert på harddisken bruker mye kortere tid på å komme i gang.

Dette er i prinsippet et meget godt konsept. Rask aksesstid, muligheter for å lagre spill på harddisken i stedet for minnekort og mulighet for å legge inn tillegg til spill (nye brett og lignende) har alltid vært utenfor rekkevidde for konsoll-eiere. Microsoft lover også at harddisken ikke skal gjøre X-Box til en mini-PC. Den vil være like uproblematisk å bruke som alle andre konsoller, og operativsystemet kommer til å kjøre i bakgrunnen uten at brukeren trenger å konfigurere eller forandre på noe som helst.

X-Box kommer til å ha fire USB-porter. På dette området blir Microsoft slått av Sony, som også støtter den mye raskere FireWire-standarden, samt PCMCIA. Microsoft tenker likevel fremover, og har tatt med et Ethernet-nettverkskort i sin vidundereske. Bredbånd er fremtiden, og de andre konsollprodusentene har ikke kommet lenger enn til modem...

Lyd og bilde med toppkvalitet

64 lydkanaler, surround-lyd, Dolby AC3…Microsoft vil gjerne gi oss en komplett underholdningsopplevelse med X-Box. Maskinen kan også spille av DVD, og med støtte for så bra lyd, samt HDTV, får du hjemmekino i en enkel boks. Med støtte for oppløsninger helt opptil 1920x1080, er X-Box også godt utrustet til å samarbeide med andre skjermer enn vanlige TVer.

Potensiell salgsuksess

Uansett hvor kraftig maskinvare er, så er en konsoll bare så bra som de spillene det går an å spille på den. Uten tilstrekkelig støtte fra uavhengige utviklere er slaget tapt for Microsoft. Derfor har de sørget for å gjøre programmering for X-Box så lettvint som mulig. Den største fordelen er at X-Box bygger på komponenter som er godt kjent for PC-utviklere, og konsollens programvare er basert på Windows 2000 og DirectX 8. Dette betyr at eksisterende PC-titler kan overføres til X-Box uten større problemer, og at spill kan utvikles for begge platformene samtidig.

Microsoft satser på flest mulig bruksområder til lavest mulig pris i én boks. Spill, film, musikk og Internett skal kombineres, og det skal være stabilt og enkelt å bruke. X-Box bygger på PC-teknologi, men har samtidig stabiliteten til en konsoll, og det er kanskje Microsofts største ess. PlayStation 2 er blitt karakterisert som vanskelig å utvikle for, og har skremt vekk en del programmerere, mens reaksjonen overfor X-Box har vært stikk motsatt.

PS2, Nintendos Dolphin og X-Box kommer til å kjempe mot hverandre i 2001. I og med at Sonys flaggskip allerede er på markedet, kommer den til å være noe foreldet når Nintendo og Microsoft slår til med sine produkter.

Vi spår at X-Box kommer til å bli en stor salgsuksess hvis alt går som planlagt, og Microsoft har store sjanser for legge enda et marked for sine føtter.