PhysX - fysikk på gutterommet

Forkjemperne for fysikkprosessoren mener at den er det største som har skjedd på maskinvarefronten siden den første 3D-grafikkprosessoren på slutten av forrige årtusen. Men trenger vi virkelig en tredje prosessor?

For å slippe flaue skrivefeil i denne artikkelen – som fysikkprofessoren i stedet for fysikkprosessoren, vil vi ganske enkelt referere til vidunderet som en PPU: Physics Processing Unit.

Vis mer


PPU har gode sjanser for i løpet av året å få et skikkelig fotfeste som en dedikert tredje prosessor i moderne datamaskiner. Fra før har vi CPU og GPU, som tar for seg henholdsvis hovedprosessering og grafikkprosessering. PPU tar altså for seg spillfysikk, et punkt som blir mer og mer viktig for realistiske spillopplevelser.

Spillfysikk?

I spillindustriens spede barndom var verden nokså enkel. Lamper og malerier på veggene hang som spikret. Flasker på bordene var tydeligvis av en eller annen grunn limt fast. En gardin var like skuddsikker som en meter med betong. Dette gjorde det enkelt for spillutviklerne og maskinvaren som var vanlig på den tiden, men særlig realistisk for spilleren var det jo ikke.

Med den rasende utviklingen på CPU og GPU-siden de siste årene har vi heldigvis sett at dette har snudd helt om. Spesielt med Half-Life 2 ble spillfysikkens muligheter vist fram og utnyttet. Radiatorer, døde kropper og sagblad kan brukes som skjold eller kastes som våpen, og gjenstander kan manipuleres til å falle og knuse dine fiender. Samtidig har det også blitt klart at en spillverden der alle objekter reagerer på hverandre krever enorme kalkulasjoner.

Spørsmålet om hvorfor ikke CPUen eller GPUen kan ta på seg også denne oppgaven er jo det første vi tenker på, men det har altså med optimaliseringen av disse to prosessorene å gjøre. CPUen er allrounderen som gjør alt, men ikke så veldig kjapt, og er fin til for eksempel overordnet kontroll og AI. Derfor trenger vi GPUen til grafikk, for denne er nemlig optimalisert for å få ting til å se bra ut på skjermen.

Vis mer


PPU er på sin side dedikert og optimisert for kun en ting: fysikk-kalkulasjoner. Altså hvordan forskjellige objekter (eller vann, ild, røyk etc.) beveger seg, kolliderer og går i stykker. Disse objektene har også blant annet forskjellig masse, tekstur, friksjon og hardhet som gir dem unike egenskaper, og PPUen vil kunne kalkulere dette i en enorm skala i forhold til hva dagens CPU kan.

For alle penga...

AGEIA PhysX, verdens første PPU, er derfor nå på full fart inn i gamingentusiastenes PC. Som med all maskinvare må det jo støttes av programvare, og det er jo selvfølgelig spillene som går i bresjen. En god håndfull titler er allerede klare og mange flere er selvfølgelig på vei...

Vis mer


PPUen vil hovedsakelig komme på separate kort med PCI og PCI-E (4x) grensesnitt, og blir det en suksess kommer de nok etterhvert integrert i for eksempel hovedkort også. Prisen skal ligge på omtrent 300 amerikanske daler, ikke akkurat gratis, men den vil nok ikke være et hinder for entusiastene. I følge utviklerne selv skal prosessoren være nokså fremtidsrettet og støtte kommende programvareoppdateringer, slik at vi skal slippe å kjøpe nye PPUer like ofte som vi bytter grafikkort.

Ledende merkenavn som Dell og Alienware har allerede lansert gaming-maskiner klare med PhysX-prosessorer. Asus har også annonsert sitt samarbeid med AGEIA, og vi venter de første kortene med PhysX-prosessorer derfra i løpet av mai. Så er det bare å vente på at de råere PhysX-støttede spillene skal slippes.

Først da får vi se om alle gode ting er tre.

I mellomtiden kan du lese mer og se eksempler her:
http://physx.ageia.com

Kilder:
AGEIA.com
gdhardware.com
pcper.com